• dimanche 09 février 2020
Le plus haut village médiéval d’Europe (XIIe-XIVe) lié à l’exploitation d’une mine d’argent.

Mine de Brandes du XIIe au XIV siècles par
Marie-Christine Bailly-Maître

Dans la seconde moitié du XIIe siècle un village s’implante à plus de 1 800 m d’altitude, sur un haut plateau au cœur du massif de l’Oisans, afin d’exploiter un gisement de plomb argentifère. La mine ferme dans les années 1330 pour cause d’inondation. Le village se vide alors très rapidement de ses occupants.

Le site de Brandes est exceptionnel car on y trouve tous les éléments d’une grande entreprise minière et d’un habitat permanent.


Une fouille archéologique

apporte les informations matérielles tant sur l’organisation d’un habitat permanent à 1 800 m d’altitude que sur le fonctionnement d’une importante exploitation et fournit des éléments de chronologie qui permettent d’affirmer qu’au milieu du XIIe siècle, le site existait déjà.

L’exploitation de la mine d’argent

Toutes les étapes de l’extraction minière se retrouvent à Brandes : extraction, concassage, broyage et lavage du minerai.

L’extraction se fait dans plusieurs chantiers miniers, à ciel ouvert et souterrains, qui s’échelonnent de 1700m jusqu’à 2700m d’altitude. Elle se réalise au feu car sous l’action des flammes la roche s’attendrit et se desquame et il suffit alors de la faire tomber avec une pointerolle.

Dans les galeries les mineurs circulent parfois sur des planchers suspendus dans le vide, s’éclairant de leurs lampes. Découverte exceptionnelle, des voies de roulage médiévales composées de rondins de bois et facilitant le passage des traineaux sont encore conservées dans certaines galeries.

Le minerai est ensuite concassé dans des mortiers, simples pierres excavées, à l’aide de percuteurs en pierre. Il peut être ensuite broyé grâce à des meules fonctionnant par énergie hydraulique. C’est enfin le lavage qui permet la séparation ultime du minerai d’avec sa gangue, il s’effectue dans de vastes bassins aménagés en bordure d’une grande amenée d’eau, selon un dispositif complexe.

Malgré l’ampleur de cette grande entreprise minière, celle-ci décline tout au long du XIVe siècle pour des raisons techniques (profondeur des galeries, problème d’évacuation d’eau et de gestion des déchets…) et s’arrête définitivement avant le milieu du XIVe siècle.

Sources : texte Marie-Christine Bailly-Maître
images Oisans Tourisme

Pour en savoir plus.

Categorie: Histoire
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